Víc NASA neoznámila. Podle nejčastějších spekulací tedy půjde buď o zásadní objev na Marsu, nebo o detaily k prvnímu přímému zkoumání „mimozemské“ kyslíkové atmosféry, o níž informoval magazín Science.

„Je to poprvé, co jsme přímo našli v jiném světě kyslíkovou atmosféru,“ řekl Andrew Coates z Mullardovy vesmírné laboratoře londýnské University College k objevu atmosféry Saturnova měsíce Rhea. [celá zpráva]

Saturnův měsíc Rhea

Saturnův měsíc Rhea

FOTO: fotobanka Profimedia

Objev kyslíkové atmosféry je výsledkem několika přímých měření sondy Cassini – naposledy v březnu proletěla nad severním pólem Rhey ve výšce pouhých 100 km. Spektrometry na palubě zaregistrovaly kromě molekul kyslíku a oxidu uhličitého i množství iontů.

Atmosféra podle studie, publikované v magazínu Science, vznikla radiolýzou: energeticky nabité částice z vesmíru bombardují vodní led na povrchu měsíce a rozbíjejí jej na vodík a kyslík. Oxid uhličitý může mít různý původ: může jít o tzv. suchý led z komet či uhlík z meteoritů nebo o výsledek rozpadu uhlíkatých sloučenin z hornin měsíce.

Plyny jsou doslova vymrštěny vzhůru, ale gravitace tělesa je uvězní. Jejich koncentrace je ale o několik řádů nižší než na Zemi. I tak jde ale o potvrzení existence prostředí komplexních chemických procesů na bázi kyslíku, které je předpokladem života.

Rhea, druhý největší měsíc „prstencové“ planety Saturn, už drží jedno prvenství: jako jediný ve sluneční soustavě má zřejmě vlastní prachové prstence. Plynný obal s podílem kyslíku mají i další měsíce – Jupiterovy Ganymedes a Europa a Saturnův Titan, ty ale byly dosud potvrzeny jen pozorováním z dálky.

NASA bude konferenci ze svého ústředí ve Washingtonu vysílat živě na svém televizním kanále a na internetu.